Zanimljiv sugovornik, čovjek s mnogo zaduženja, “rasprodan”, uglavnom u sportskim, točnije, nogometnim vodama… Stjepan Merkaš, koji nosi nadimak Krojf, kao podsjetnik na njegovo nogometno umijeće, dok je još bio aktivni igrač, govori o stanju nogometa i sporta u Hrvatskom zagorju i Krapinsko – zagorskoj županiji, ali i kao dugogodišnji HDZ-ovac, o tome što očekuje od ovih lokalnih izbora.

Dugo ste u sportu, točnije u nogometu, možete li reći, što je ono što kao igrač nikada nećete zaboraviti?
Kao i svakom nogometašu, tako i meni, u trajnom sjećanju ostaju uspomene na najdraže pobjede i osvajanje prvog mjesta u Hrvatskom zagorju, s matičnim klubom Jedinstvom iz Svetog Križa Začretja, kao i mnogi atraktivni i odlučujući golovi i nastupi za reprezentaciju Hrvatskog zagorja, što budi posebne emocije u nogometnoj karijeri.

Kako ocjenjujete sadašnju situaciju što se tiče nogometa u našoj županiji? Ima li izgleda da neki zagorski klub dođe u drugu, pa i prvu ligu? Dečki iz Krapine su bili na pragu. Koji su najveći problemi zagorskog nogometa trenutno?
Kao istinski sportaš i veliki zaljubljenik u nogomet, žalostan sam što naš najstariji nogometni klub Zagorec iz Krapine i nositelj kvalitete nogometa na području Krapinsko – zagorske županije, vodi borbu za opstanak u III. HNL. Moje mišljenje, kao i mišljenje svekoliko hrvatske nogometne javnosti, je takvo da bi Hrvatsko zagorje trebalo imati drugoligaša, odnosno člana II. HNL. Sjećamo se vremena kada je NK Zagorec igrao kvalifikacije za prvu ligu, a nekoliko zagorskih ligaša je igralo III. HNL. No bila su to drugačija vremena u hrvatskom nogometu. Danas se u III. HNL igra poluprofesionalni nogomet koji se za malo razlikuje od drugoligaškog nogometa. Zagorje ima potencijala, talenata i kvalitete da dosegne razinu drugoligaša, no pojavljuju se problemi odlaska najboljih igrača u klubove susjednih država Slovenije i Austrije. Također, najbolji mladi igrači odlaze u Dinamo, Lokomotivu, Zagreb, Inter, Hrvatski dragovoljac i druge višerazredne klubove zagrebačkog područja.

Dugo vodite nogometno organizaciju u županiji, vrlo ste aktivni i u HNS-u. Vodi li se u krovnoj organizaciji dovoljno računa o ravnomjernom razvoju nogometa u svim krajevima Hrvatske?
Kao dugogodišnji predsjednik Nogometnog saveza Krapinsko – zagorske županije, zajedno s Izvršnim odborom vodim brigu i činim sve za razvoj nogometa svih kategorija na našem području djelovanja. Uz edukacije trenera na svim razinama, edukacije nogometnih sudaca i delegata, do rada instruktorske službe u provođenju selektivnih procesa, kao i organiziranje razvojnih kampova u svim mlađim selekcijama. Neizostavna je briga da se tim procesima bave stručni i obrazovani ljudi, što je jamstvo da ćemo u budućnosti težiti ostvarenju željenih ciljeva. Kao član Izvršnog odbora HNS-a, vodim brigu da se nogomet ravnomjerno razvija u svim krajevima Hrvatske, pa tako i u našoj županiji. HNS financijski pomaže u radu svim županijskim nogometnim savezima sukladno broju i rangu klubova i broju registriranih igrača. Naš savez je jedan od manjih saveza u Hrvatskoj, s 30 klubova i 4.500 registriranih igračica i igrača.

Zašto je Hrvatsko zagorje izgubilo nogometni kamp, za kojeg je već bio postavljen kamen temeljac? Mislite li da je bolje da kamp bude u Zagrebu, nego li među zagorskim brežuljcima, uz toplice?
Sa žaljenjem se moramo prisjetiti trenutaka kada se polagao kamen temeljac za nacionalni nogometni kamp. Taj čin bio je ključni moment za dobivanje namjenskih bespovratnih sredstava od krovne europske organizacije UEFA-e. Mišljenja sam i danas da je lokacija Tuheljske toplice jedna od najboljih na području cijele Hrvatske. To ne govorim samo zato što sam rođeni Zagorec, već zbog toga što sam obišao sve nogometne kampove u ovom dijelu Europe i imam saznanja o svim bitnim kriterijima za lociranje takvog objekta. Kažemo mi Zagorci: “Ne treba izmišljati toplu vodu, mi ju imamo na svakom koraku”.

Kako izgleda suradnja gradova i općina kada su u pitanju sportske teme?
NSKZŽ usko surađuje s HNS-om, sa Sportskom zajednicom Krapinsko – zagorske županije kao i sa svim jedinicama lokalne samouprave. Ta suradnja je od ključnog značaja, zbog činjenice da jedinice lokalne samouprave preko svojih sportskih zajednica u najvećem dijelu sudjeluju u financiranju funkcioniranja klubova kao udruga, kao i u uređenju sportske infrastrukture na svom područjima.

Kada biste bili u mogućnosti, što biste učinili za jačanje sporta u vašoj županiji?
Da bismo dizali kvalitetu nogometa i sporta općenito, prije svega treba prići izgradnji nogometne infrastrukture. Veliki je nedostatak kvalitetnih igrališta, igrališta s umjetnom travom i rasvjetom. Taj problem se mora početi rješavati hitno i to u suradnji s HNS-om, jedinicama lokalne samouprave, županije i fonda Europske unije.

Koliko ima politike u sportu i trpi li sport zbog toga?
Svakodnevno smo svjedoci korištenja sporta u političke svrhe i dnevno političke interese. Politika i vlast moraju biti prisutni u sportu zbog donošenja Zakona o sportu i pomoći oko izgradnje sportske infrastrukture, ali ne nikako u drugim vidovima, što i izričito nalažu FIFA i UEFA, kao krovne svjetske i europske organizacije.

Dugo ste u HDZ-u, kako ocjenjujete sadašnju snagu stranke u županiji i što su po vama njezini najveći uspjesi? Na listi ste za Županijsku skupštinu, koju predvodi saborski zastupnik Žarko Tušek. Kako to da ste odlučili uskočiti u politiku i što znači ova vaša podrška?
U HDZ-u sam od prvih dana osnivanja stranke. Stranka iz dana u dan jača i zauzima sve bolju poziciju na nacionalnoj razini, što smatramo uspjehom. Žarko Tušek, kao predsjednik ŽO HDZ-a, postao je jedan od bitnih čimbenika na nacionalnoj političkoj sceni i hrabro se bori za interese županije. Njegov poziv da budem podrška na listi za Županijsku skupštinu nisam mogao odbiti jer ga smatram talentiranim, perspektivnim i već sada etabliranim političarem u Hrvatskoj, pa tako i u županiji.

Kakve po vama ima ovlasti član Županijske skupštine da bi mogao nešto promijeniti i učiniti više za svoj kraj?
Županijska skupština je mjesto gdje svaki član koji je u nju izabran može izreći svoje mišljenje, stavove i prijedloge za poboljšanje rada i razvoja županije, a time i poboljšanje života svih građana.

Dragutin Ranogajec, Zagorec koji se dokazao na nizu poslova, nestranački je kandidat za župana, kojeg među ostalim podržava i HDZ. Zašto mislite da Ranogajec može biti dobar župan, čovjek koji će donijeti promjene?
Dragutin Ranogajec može biti dobar župan zbog toga što se već nebrojeno puta pokazao na različitim poslovima i funkcijama. Iza sebe nema nikakvih negativnosti niti afera. Čovjek koji se samostalno izborio da vodi Hrvatsku obrtničku komoru i to na ponos svih nas Zagoraca, mora biti dobar župan, župan koji će donijeti promjene na bolje.